Ostern – Herkunft, Name, Fakten & Datum

osternOstern, Lateinisch Pascha, Griechisch Pascha, Hauptfest der christlichen Kirche, die die Auferstehung Jesu Christi am dritten Tag nach seiner Kreuzigung feiert. Die früheste dokumentierte Feier eines Osterfestes stammt aus dem 2. Jahrhundert, obwohl das Gedenken an die Auferstehung Jesu wahrscheinlich früher stattfand.

Das englische Wort Easter, das dem deutschen Wort Ostern entspricht, hat einen ungewissen Ursprung. Eine Ansicht, die im 8. Jahrhundert von der Ehrwürdigen Bede dargelegt wurde, war, dass sie von Eostre oder Eostrae, der angelsächsischen Göttin des Frühlings und der Fruchtbarkeit, abgeleitet wurde. Diese Ansicht setzt voraus – ebenso wie die Ansicht, die den Ursprung von Weihnachten am 25. Dezember mit heidnischen Feiern der Wintersonnenwende verbindet -, dass Christen sich heidnische Namen und Feiertage für ihre höchsten Feste aneigneten. Angesichts der Entschlossenheit, mit der die Christen alle Formen des Heidentums (den Glauben an mehrere Gottheiten) bekämpften, erscheint dies als eine eher zweifelhafte Vermutung. Inzwischen besteht weitgehend Einigkeit darüber, dass das Wort aus der christlichen Bezeichnung der Osterwoche wie in albis stammt, einem lateinischen Satz, der als Plural von alba (“Morgengrauen”) verstanden wurde und im Althochdeutschen, dem Vorläufer des modernen deutschen und englischen Begriffs, zum Eostarum wurde. Das lateinische und griechische Pascha (“Passahfest”) bildet die Grundlage für Pâques, das französische Wort für Ostern.

Das Datum des Osterfestes und seine Kontroversen

Die Festlegung des Datums, an dem die Auferstehung Jesu beobachtet und gefeiert werden sollte, löste im frühen Christentum eine große Kontroverse aus, in der eine östliche und eine westliche Position unterschieden werden können. Der Streit, bekannt als die Osterstreitigkeiten, wurde erst im 8. Jahrhundert endgültig beigelegt. In Kleinasien beobachteten die Christen den Kreuzigungstag am selben Tag, an dem die Juden das Passahopfer feierten – das heißt am 14. Tag des ersten Vollmonds des Frühlings 14 Nisan (siehe jüdischer Kalender). Die Auferstehung wurde also zwei Tage später, am 16. Nisan, beobachtet, unabhängig vom Wochentag. Im Westen wurde die Auferstehung Jesu am ersten Tag der Woche, dem Sonntag, gefeiert, als Jesus von den Toten auferstanden war. So wurde Ostern immer am ersten Sonntag nach dem 14. Tag des Monats Nisan gefeiert. Zunehmend entschieden sich die Kirchen für das Sonntagsfest, und die Quartodezimaner (Befürworter des 14. Tages) blieben eine Minderheit. Der Rat von Nicäa hat 325 beschlossen, dass Ostern am ersten Sonntag nach dem ersten Vollmond nach der Tagundnachtgleiche im Frühjahr (21. März) gefeiert werden soll. Ostern kann daher an jedem Sonntag zwischen dem 22. März und dem 25. April fallen.

Östlich-orthodoxe Kirchen verwenden eine etwas andere Berechnung, die auf dem Julianischen und nicht auf dem Gregorianischen Kalender basiert (der 13 Tage vor dem früheren liegt), so dass die orthodoxe Osterfeier in der Regel später stattfindet als die von Protestanten und römischen Katholiken. Darüber hinaus verbietet die orthodoxe Tradition, dass Ostern vor oder zur gleichen Zeit wie das Passahfest gefeiert wird.

Im 20. Jahrhundert wurden mehrere Versuche unternommen, einen festen Termin für Ostern festzulegen, wobei der Sonntag nach dem zweiten Samstag im April ausdrücklich vorgeschlagen wurde. Während dieser und andere Vorschläge viele Anhänger hatten, kam keiner zum Tragen. Das erneute Interesse an einem festen Datum entstand Anfang des 21. Jahrhunderts, das sich aus Diskussionen mit den Führern der ostorthodoxen, syrisch-orthodoxen, koptischen, anglikanischen und römisch-katholischen Kirchen ergab, aber eine formelle Vereinbarung über ein solches Datum blieb schwer fassbar.

Liturgische Observationen

Im christlichen Kalender folgt Ostern der Fastenzeit, dem Zeitraum von 40 Tagen (ohne Sonntage) vor Ostern, der traditionell durch Buß- und Fastenakte eingehalten wird. Die Osterwoche geht unmittelbar der Karwoche voraus, die den Gründonnerstag, das Gedenken an das letzte Abendmahl Jesu mit seinen Jüngern, den Karfreitag, den Tag seiner Kreuzigung, und den Karsamstag, den Übergang zwischen Kreuzigung und Auferstehung umfasst. Liturgisch gesehen folgt das Osterfest auf die Große Nachtwache, die ursprünglich irgendwann zwischen Sonnenuntergang am Ostersamstag und Sonnenaufgang am Ostersonntag beobachtet wurde. Später sollte es am Samstagabend in westlichen Kirchen gefeiert werden, dann am Samstagnachmittag und schließlich am Sonntagmorgen. 1955 legte die römisch-katholische Kirche die Zeit für die Mahnwache um 22 Uhr fest, so dass die Ostermesse nach Mitternacht gefeiert werden konnte. In den orthodoxen Traditionen ist die Mahnwache nach wie vor ein wichtiges liturgisches Ereignis, während sie in den protestantischen Kirchen wenig bekannt ist.

Im 4. Jahrhundert war die Osternacht in verschiedenen liturgischen Ausdrucksformen fest etabliert. Es war geprägt von einem Geist der freudigen Erwartung der Auferstehung und – wegen des Glaubens, dass Jesu Wiederkunft an Ostern stattfinden würde – der Rückkehr Jesu. In der römisch-katholischen Tradition besteht die Mahnwache aus vier Teilen: der Feier der Lichter, die sich auf die Osterkerze konzentrieren; dem Dienst der Lektionen, die als Prophezeiungen bezeichnet werden; der Verwaltung der Sakramente der Taufe und der Konfirmation an erwachsene Bekehrte; und der Ostermesse. Die Verwendung der Osterlichtkerze, um das Erscheinen von Licht aus der Dunkelheit durch die Auferstehung zu bezeichnen, wurde erstmals im Jahr 384 erwähnt; im 10. Jahrhundert hatte sie allgemeine Verbreitung gefunden. Die Bedeutung der Taufe zu Ostern geht auf das frühe Christentum zurück, wahrscheinlich das 4. Jahrhundert, als die Taufe nur einmal im Jahr, zu Ostern, durchgeführt wurde. Im römisch-katholischen Gottesdienst segnet der Priester das Wasser, das im kommenden Jahr für die Taufe verwendet werden soll, wobei die Gläubigen etwas von diesem Wasser mitnehmen, um Schutz vor Wechselfällen zu erhalten. Lutherische und anglikanische Kirchen verwenden Varianten dieses Mahndienstes.

Alle christlichen Traditionen haben ihre eigenen besonderen liturgischen Schwerpunkte zu Ostern. Der Oster-Sonnenaufgangsdienst zum Beispiel ist eine ausgeprägte protestantische Observation in Nordamerika. Die Praxis kann sich aus der Evangeliumsgeschichte über die Auferstehung Jesu ableiten, in der es heißt, dass Maria Magdalena zum Grab ging, “während es noch dunkel war” (Johannes 20:1) oder als die Morgendämmerung anbrach (Matthäus 28:1 und Lukas 24:1). Es ist ein Dienst des Jubels, der stattfindet, wenn die Sonne aufgeht, um die Dunkelheit zu vertreiben.

Osterbräuche

Ostern hat, wie Weihnachten, sehr viele Traditionen angesammelt, von denen einige wenig mit der christlichen Feier der Auferstehung zu tun haben, aber aus volkstümlichen Bräuchen stammen. Der Brauch des Osterlammes eignet sich sowohl für die Bezeichnung, die in der Schrift für Jesus verwendet wird (“siehe das Lamm Gottes, das die Sünden der Welt wegnimmt”, Johannes 1,29), als auch für die Rolle des Lammes als Opfertier im alten Israel. In der Antike legten Christen Lammfleisch unter den Altar, ließen es segnen und aßen es dann zu Ostern. Seit dem 12. Jahrhundert endet das Fastenfest an Ostern mit Mahlzeiten wie Eiern, Schinken, Käse, Brot und Süßigkeiten, die für diesen Anlass gesegnet wurden.

Die Verwendung von bemalten und dekorierten Ostereiern wurde erstmals im 13. Jahrhundert erwähnt. Die Kirche verbot den Verzehr von Eiern während der Karwoche, aber die Hühner legten in dieser Woche weiterhin Eier, und die Vorstellung, diese besonders als “Eier der Karwoche” zu bezeichnen, führte zu ihrer Dekoration. Das Ei selbst wurde zum Symbol der Auferstehung. So wie Jesus aus dem Grab auferstanden ist, symbolisiert das Ei ein neues Leben, das aus der Eierschale hervorgeht. In der orthodoxen Tradition werden Eier rot gestrichen, um das Blut zu symbolisieren, das Jesus am Kreuz vergossen hat.

Die Ostereiersuche ist bei Kindern in den USA sehr beliebt. First Lady Lucy Hayes, die Frau von Pres. Rutherford B. Hayes, wird oft als Sponsorin der ersten jährlichen Ostereierrolle (eine Veranstaltung, bei der Kinder und ihre Eltern eingeladen wurden, ihre Eier am Montag nach Ostern zu rollen) auf dem Rasen des Weißen Hauses im Jahr 1878 anerkannt. In diesem Jahr wurde die Veranstaltung vom Gelände des U.S. Capitol Building ins Weiße Haus verlegt, wo sich seit Anfang der 1870er Jahre eine große Anzahl von Kindern versammelt hatte, um ihre Eier zu rollen und am Ostermontag zu spielen. Die Mitglieder des Kongresses waren bestürzt über die große Menschenmenge auf dem Capitol Hill und befürchteten, dass der Fußverkehr das Gelände schädigte. Bis 1876 verabschiedeten der Kongress und Präsident Ulysses S. Grant ein Gesetz, das die Praxis des Eierwalzens auf dem Capitol Hill verbot. Einige historische Aufzeichnungen weisen darauf hin, dass die Hayes zum ersten Mal den Rasen des Weißen Hauses öffneten, um im folgenden Jahr, 1877, Feierlichkeiten zu veranstalten, nachdem ein kleiner Junge Präsident Hayes direkt um die Erlaubnis bat, den Raum zu nutzen.

Der Brauch, ein Kaninchen oder einen Hasen mit Ostern zu verbinden, entstand im 17. Jahrhundert in protestantischen Gebieten Europas, wurde aber erst im 19. Jahrhundert verbreitet. Das Osterhase soll die Eier legen, dekorieren und verstecken. In den Vereinigten Staaten hinterlässt das Osterhase am Ostermorgen auch Kinderkörbe mit Spielzeug und Süßigkeiten. In gewisser Weise war dies Ausdruck der protestantischen Ablehnung der katholischen Osterbräuche. In einigen europäischen Ländern hingegen brachten andere Tiere – in der Schweiz der Kuckuck, in Westfalen der Fuchs die Ostereier.